The History of England

from Celts through 20th century


Category: Education

If  one  is  walking  in  the  theatre  district  of  London’s  West  End  near  Leicester  Square  and  Piccadilly,  and  wanders  along  Tottenham  >  Court  Road  toward  Euston  Station,  on  the  skyline  one  sees  an  arresting  sight  —  a  towering,  whitish,  blunt-ended  monolith  among  needle-like  church  towers.  It’s  impossible  not  to  stop  and  stare  at  it,  this  —  London’s  tallest  office  building,  the  twenty-some  storey  library  tower  of  Senate  House,  University  of  London.  It’s  this  university  I  want  to  tell  you  about,  hoping  that  some  day  you  ;;  yourself  will  come  to  London  and  complete  my  description.

But  to  begin  at  the  beginning.  In  the  early  nineteenth  century  ‘  Oxford  and  Cambridge  were  the  only  two  universities  in England.  The  cost,  of  education  at  these  universities  was  so  high  that  only  the  sons  of  the  wealthier  classes  could  afford  to  attend.  But  more  restrictive  still  were  the  religious  tests;  only  Church  of  England  members  could  attend.  It  was  to  overcome  these  limitations  that  in  1827,  in  Gower  Street, London,  a  nondenominational  college,  “University  College”  was  founded.  Its  first  years  were  years  of  strug­gle  for  survival  against  hostile  forces  of  Church  and  State.  The  “godless”  college  was  opposed  by  the  Archbishop  of  Canterbury,

Sir  Robert  Peel  and  the  Prime  Minister,  the  Duke  of  Wellington,  who  in  1831  opened  a  rival  institution,  —  King’s  College.

In  1836  these  two  institutions,  University  College  and  King’s  through  a  typically  English  compromise  joined  forces.  Each  retained  the  control  of  its  own  internal  organisation,  faculty,  and  teaching;  a  separate  body,  the  University  of London,  was  created  to  “conduct  the  examination  of,  and  to  confer  degrees  upon,  their  students”.  Thus  was  born  the  University  of  London  whose  Senate  House  you’ll  see.

In  the  early  years  a  candidate  for  a  University  of  London  degree  was  forced  to  attend  either  University  College  or  King’s,  but  in  1849  it  became  possible  for  an  institution  situated  “anywhere  in  the  British  Empire  (and  recognized  by  the  U.  of  L.)  to  present  students  for  degrees”  —  a  unique  provision.  In  1858  the  regulations  were  further  broadened  so  that  now  anyone  anywhere  may  sit  for  U.  of  L.  examination  provided  that  he  satisfies  Matriculation  re­quirements.  Consequently  there  are  Africans  who  have  U.  of  L.  degrees  who  have  never  seen London.

The  long  reign  of  Victoria  saw  many  and  rapid  changes  in  the  University.  Medical  schools  of  the  various  teaching  hospitals,  Bed­ford  College  for  women,  Imperial  College  of  Science  and  Technology,  and  many  other  schools  and  colleges  became  a  part  of  the  federal  university.  The  famed  London  School  of  Economics  was  a  new­comer  in  1895.

Up  until  1900  the  University  was  only  an  examining  body  but  in  that  year  an  Act  of  Parliament  permitted  that  “The  Senate…  may  provide  lecture  rooms  museums  laboratories  workshops,  and  other  facilities  for  the  purpose  both  of  teaching  and  research.”  This  allowed  the  first  actual  teaching  on  any  level;  however  the  Senate  has  never  invaded  the  undergraduate  field,  except  specialized  subjects.

Today  the  University  has  much  the  same  form  of  organization  adapted  to  accommodate  its  increased  size  and  complexity.  It  is  governed  by  a  Vice-Chancellor,  a  Court,  and  a  Senate.  The  Senate  composed  of  representatives  of  the  constituent  colleges  and  schools,  nominees  of  the  crown,  the  London  County  Council,  certain  pro­fessional  bodies  and  graduates,  is  the  supreme  academic  authority.  The  Court,  also  a  broadly  representative  body,  allocates  to  the  colleges  money  derived  from  the  national  government  and  the  London  County  Council.  In  brief,  the  University  of  London  is  a  federation  of  colleges,  each  largely  independent,  and  the  whole  inde­pendent,  of  the  British  Parliament  in  academic  matters.

The  “Department  of  Extra-Mural  Studies”  enrolls  nearly  12,000  persons.  There  are  in  London  four  faculties  of  Theology,  thirteen  of  Arts,  thirty-one  of  Medicine,  ten  of  Science,  etc.,  etc.  At  present  there  are  ten  “Institutes”  of  which  the  Institute  of  Education  is  one.  Total  London  enrolments  in  1954—55  were  18,201  full-time  students,  5,315  part-time.  About  one-fifth  of  the  university  stu­dents  in  the  United  Kingdom  are  at  the  U.  of L.

In  the  Malet  Street  Senate  House  one  wing  is  occupied  by  the  Institute  of Education,  itself  a  complex  organization.  All  teacher  training  colleges  in  the  London  area  —  and  there  are  many  —  are  parts  of  this  Institute.  Then  at  Malet  Street  are  over  seven  hundred  students  from  all  parts  of  the  globe.  Most  of  the  English  students  here  are  taking  a  post-graduate  course  to  fit  themselves  for  secondary  schools.  In  the  Oversea  Department  many  courses  are  available;  M.  Ed.,  Ph.  D.,  Associateship,  Diploma  Courses,  etc.  Even  within  the  Associate  Course  (designed  for  “more  senior”  students,  the  pro­spectus  says)  there  is  great  variety  of  choice.  All  five  Beaverbrooks  are  registered  in  this  course  in  such  diverse  areas  as  “Teaching  of  History”,  “Secondary  Education”,  and  “Child  Development”.  Many  of  the  lecturers  are  eminent  authorities  in  their  fields.

Next  door  to  the  Institute  of  Education  is  a  plain  brick  building,  dull  of  exterior  and  in  the  daytime  almost  lifeless.  It  is Birkbeck College  one  of  the  most  interesting.  At  dusk  it  springs  to  life  as  its  1,300  students  and  professors  arrive.  Birkbeck  is  a  full-fledged  college  accepting  for  undergraduate  work  “only  part-time  students  who  earn  their  living  during  the  day”.

Standing  near  Birkbeck,  one  sees  across  the  street  the  Royal  Academy  of  Dramatic  Art,  downstreet  the  sprawling  mass  of  the  British  Museum,  upstreet’  the  ultramodern  and  still  unfinished  Student  Union  Building,  six  stories.  Beyond  that,  against  the  sky,  stands  the  dome  of  the  original  University  College,  itself  as  large  as  one  Maritime  University.  This  whole  territory,  bought  from  the  Duke  of  Bedford,  has  since  1927  belonged  to  the  University.

Besides  this,  University  buildings  and  hostels  are  scattered  the  length  and  breadth  of London.

For  fear  you  should  think  that  size  is  the  only  claim  to  fame,  let  rm?  drop  a  few  names  associated  with  the  U.of  L.:  Sir  Alex  Flem­ing,  A.  E.  Housman,  Thomas  Huxley,  Lord  Lister,  A.  N.  White­head,  Thomas  Arnold,  Michael  Faraday,  Lord  Beveridge,  Sir  Fred  Clarke,  Lord  Macmillan,  Harold  Laski,  Sidney  Webb,  J.  B.  S.  Hal­dane.

In  many  ways  the  University  has  departed  from  the  traditions  of  Oxford  and Cambridge.  London  was  the  first  to  abolish  religious  tests,  to  admit  women  in  England  for  degrees,  to  grant  degrees  without  residence.  Recently  the  Senate  abolished  —  not  without  a  stir  —  the  requirement  of  English  for  entrance.  The  cap  and  gown  are  missing  in  classes  here  but  the  tradition  of  scholarship  is  strong.

(The  Educational  Review  January  —  February  1957)

« ||| »

Comments are closed.