The History of England

from Celts through 20th century


Category: Customs + Festivals

The  Forms  of  Marriage

In  England  and  Wales  there  are  four  forms  of  marriage  by  banns,  by  ordinary  licence,  by  special  licence  and  by  a  registrar.

Marriage  by  Banns  is  the  form  most  usually  adopted.  Banns  must  be  called  for  three  consecutive  Sundays  in  the  Parish  churches  of  both  the  future  bride  and  the  groom  un­less  they  both  live  in  the  same  parish.  They  must  have  been  resident  for  at  least  fifteen  days  previous  to  the  first  publication  of  the  banns.  There  is  a  small  fee  for  the  certifi­cate  of  banns.

The  clergyman  at  the  church  where  the  marriage  is  to  take  place  must  be  notified  by  letter  of  the  couple’s  inten­tion  to  marry,  of  their  names  and  addresses  and  how  long  they  have  resided  in  their  parishes.

If  one  of  the  parties  is  a  minor,  a  letter  of  consent  must  be  obtained  from  both  parents,  and  attached.  (The  form  can  be  obtained  from  the  Superintendent  Registrar  of  the  dis­trict.)  If  the  marriage  is  to  take  place  in  the  bride’s  church,  a  certificate  of  calling  of  the  banns  must  be  obtained  from  the  bridegroom’s  parish  clergyman.  The  marriage  must  then  take  place  within  three  months  of  the  banns  being  published.

Marriage  by  Ordinary  Licence  is  a  convenient  alternative  to  the  publications  of  banns.  In  London,  application  must  be  made  by  one  party  to  the  Faculty  Office,  where  he  will  swear  that  he  does  not  know  of  any  impediment  to  the  marriage  such  as  being  legally  married  to  another  or  consanguineous  relationship,  and  that  one  of  the  parties  has  lived  for  at  least  fifteen  days  in  the  parish  of  the  church  where  the  marriage  ,  is  to  take  place.

A  licence  is  valid  in  England  and  Wales  for  three  months    after  the  date  of  issue.  Outside London,  it  can  be  obtained  !  from  any  Bishop’s  Registry  Office  in  a  cathedral  town  or?  from  a  Superintendent  Registrar  in  the  district  of  residence.  The  licence  is  granted  without  previous  notice  and  is  available  as  soon  as  it  is  issued,  but  the  marriage  must  take  place  in  a  church  named  on  the  licence.

Marriage  by  Special  Licence  costs  £25  and  can  be  ob­tained  only  for  special  reasons  such  as  suddenly  being  sent  abroad.  It  is  never  granted  lightly.  Application  must  be  made  in  person  by  one  of  the  parties  at  the  Faculty  Office.  The  marriage  can  then  take  place  at  any  time  and  in  any  place,  celebrated  by  the  rites  of  the  church,  and  residence  ;  qualifications  are  unnecessary.

Marriage  by  a  Registrar  can  be  celebrated,  without  any  religious  ceremony,  at  a  registry  office.  Notice  must  be  given  by  one  of  the  parties  of  the  intended  marriage,  if  both  have  resided  in  ‘the  district  for  seven  days  immediately  preceding

the  notice.  If  one  has  lived  in  another  district,  notice  must  be  given  to  his  or  her  local  registrar.  The  certificate  is  issued  twenty-one  days  after  the  notice  has  been  given.

Times  of  Weddings

Marriages  can  take  place  in  a  registered  building  in  the  presence  of  an  authorized  person  between  8  a.  m.  and  6  p.  m.

Marriage  in Scotland

In Scotland,  people  over  the  age  of  sixteen  do  not  require  their  parents  consent  in  order  to  marry.  Marriage  is  per­formed  by  a  minister  of  any  religion  after  the  banns  have  been  called  on  two  Sundays  in  the  districts  where  the  couple  have  lived  for  at  least  fifteen  days  previously.  Weddings  may  take  place  in  churches  or  private  houses,  and  there  is  no  forbidden  time.

Alternatively,  the  couple  may  give  notice  to  the  registrar  of  the  district  in  which  they  have  both  lived  for  fifteen  days  previously.  The  registrar  will  issue  a  Certificate  of  Publication  which  is  displayed  for  seven  days,  and  it  will  be  valid  for  three  months  ,  in  any  place  in Scotland.

Marriage  at  a  registry  office  in  Scotland  requires  a  publi­cation  of  notice  for  seven  days  or  a  sheriff’s  licence,  as  pub­lication  of  banns  is  not  accepted.  Such  a  licence  is  imme­diately  valid  but  expires  after  ten  days.  One  of  the  parties  must  have  lived  in  Scotland  for  at  least  fifteen  days  before  the  application,  which  is  often  prepared  by  a  solicitor.

(Etiquette  by  Martine  Legge)

The  Preparation

As  soon  as  the  wedding  date  has  been  decided  the  couple  will  think  about  the  kind  of  wedding  they  want.  Though  comparatively  few  young  people  nowadays  regularly  attend  church,  most  girls  still  dream  of  a  white  wedding,  with  its  solemn  ceremony,  bridesmaids  and  the  rest.  There  is  no  equivalent  in  England  of  our  Palaces  of  Weddings,  and  civic  ceremonies  in  a  registry  office  are  very  dull.  But  what  with  the  church  fees  which  are  extremely  high  and  other  extra  expenses,  a  white  wedding  costs  a  great  deal  of  money,  so  a  couple  may  decide  against  it  on  these  grounds.

There  are  practically  no  special  customs  attached  to  weddings  at  a  registry  office.  Foi  this  reason  attention  will  be  mainly  given  to  church  weddings,  with  their  age-old;  ritual  and  customs.  However,  the  reader  should  bear  in  mind  that  by  no  means  all  the  customs  concerning  the  pre-’  parations  for  a  wedding  or  the  wedding  ceremony  itself  are  necessarily  maintained,  quite  often  for  reasons  of  economy

Division  of  Responsibilities

The  rules  are  not  absolutely  hard  and  fast,  but  generally  they  are  as  follows:

The  Bride’s  Parents  are  responsible  for  the  press  announce-^  ments,  the  bride’s  dress  and  trousseau,  flowers  in  th$  church,1

the  reception,  cars  taking  the’  bride  and  her  father,  mothe  and  any  other  close  members  of  her  family  to  the  church  and  photographers’  fees.

The  Bridegroom  pays  for  the  ring  and  the  wedding  licence  fees  to  theclergyman,  theorgan  ist  and  choir,  for  the  awning  and  anything  else  directly  con­cerned  with  the  service,  al-:  though  if  there  are  to  be  orders  of  service,  the  bride’s  parentsj;  will  have  these  printed  at  the  same  time  as  the  invitations.  He  will  pay  for  the  bouquet  for  his  bride  and  bouquets  for  the  bridesmaids,  buttonholes  for  his  best  man  and  ushers  and  any  flowers  worn  by  the  bride’s,  mother  and  his  own  mother,  if  they  want  to  wear  flowers  —  many  women  do  not.  He  pays  for  the  cars  which  take  himself  and  the  best  man  to  the  church  and  the  car  in  which  he  and  his  bride  will  drive  from  the  church  to  the  reception.  The  cost  of  cars  can,  however,  be;  divided  between  the  parents  of  the  bride  and  those  of  the  groom,  or  the  parents  of  the  bride  may  wish  to  pay  for  it  all.  This  is  a  matter  for  mutual  arrangement.

The  groom  is  expected  to  give  a  small  present  to  each  of  the  bridesmaids,  and  such  a  gift  can  range  from  a  piece  of  jewellery  to  a  beautifully  bound  book,  a  powder  compact  or  any  personal  and  pretty  article.

Giving  Away  the  Bride.  The  bride’s  father  gives  her  away  or,  if  he  is  dead  or  cannot  be  present  at  the  ceremony,  his  place  is  taken  by  her  brother  or  a  close  relative,  or  even  a  great  family  friend.

The  Bridesmaids  are  usually  the  sisters,  near  relatives  and  close  girl  friends  of  the  bride,  and  sisters  of  the  groom.  The  number  is  purely  a  matter  of  choice  but  usually  does  not  exceed  six.  There  may  be  two  small  page-boys  and  four  grown-up  maids,  or  child  attendants  only.  The  bride  chooses  the  kind  of  dresses  her  maids  will  wear  and  she  may  supply  the  material.  The  custom  used  to  be  for  the  bride’s  mother  to  pay  for  all  the  bridesmaids  dresses,  but  today  they  usually  pay  for  their  own.  A  girl  asked  to  be  a  bridesmaid  can  always  refuse  politely  if  she  feels  she  cannot  afford  such  a  dress.

There  is  always  a  chief  bridesmaid  who  will  take  the  bride’s  bouquet  during  the  ceremony  and  hand  it  back  to  her  before  she  goes  into  the  vestry  to  sign  the  register.

The  Best  Man  is  a  brother,  relative  or  close  friend  of  the  groom,  and  his  main  duty,  apart  from  giving  moral  support  before  the  wedding,  is  to  see  to  the  clergyman’s  fees,  the  tips  to  the  vergers  and  to  hand  the  wedding  ring  to  the  groom  in  the  church.  He  is  .also  responsible  for  seeing  that  the  bridesmaids  are  looked  after  during  the  reception  and  he  should  reply  to  any  toast  to  the  bridesmaids.

The  Ushers  are  male  relatives  and  friends  of  both  bride  and  groom.  Their  duties  are  to  stand  just  inside  the  church  and  ask  each  guest  “Bride  or  groom?”  They  will  place  friends  °f  the  bride  on  the  left  of  the  aisle  and  friends  of  the  groom  on  the  right.  The  ushers  should  te  at  the  church  at  least  three-quarters  of  an  hour  before  the  ceremony,  and  may  hand  out  forms  of  service  if  these  are  not  being  placed  before  every  pew.

The  Bridegroom’s  Clothes.  When  the  bride  is  in  while,  the  bridegroom  wears  morning  dress  with  a  white  carnation  in  his  buttonhole  (without  fern  or  silver  paper).

Widows  or  Divorcees,  when  re-marrying,  do  not  wear’  white,  but  a  short  dress  or  a  pretty  suit  or  coat.  They  remove  their  first  wedding  rings  and  never  wear  them  again.  They  do  not  have  bridesmaids  or  pages.

The  Ceremony

The  parents  and  close  relatives  of  the  bride  and  groom’  arrive  a  few  minutes  before  the  bride.  The  bridegroom  and  his  best  man  should  be  in  their  places  at  least  ten  minutes  before  the  service  starts.  The  bridesmaids  and  pages  wait  in  the  church  porch  with  whoever  is  to  arrange  the  bride’s  veil  before  she  goes  up  the  aisle.

The  bride,  by  tradition,  arrives  a  couple  of  minutes  late  but  this  should  not  be  exaggerated.  She  arrives  with  whoever  is  giving  her  away;  The  verger  signals  to  the  organist  to  start  playing,  and  the  bride  moves  up  the  aisle  with  her  veil  over-  her  face  (although  many  brides  do  not  follow  this  custom).  She  goes  in  on  her  father’s  right  arm,  and  the  bridesmaids  follow  her  according  to  the  plan  at  the  rehearsal  the  day  before.  The  bridesmaids  and  ushers  go  to  their  places  in  the  front  pews  during  the  ceremony,  except  for  the  chief  brides­maid  who  usually  stands  behind  the  bride  and  holds  her  bouquet.

After  the  ceremony  the  couple  go  into  the  vestry  to  sign  the  register  with  their  parents,  best  man,  bridesmaids  and,  perhaps  a  close  relation  such  as  a  grandmother.  The  bride  throws  back  her  veil  or  removes  the  front  piece  (if  it  is  re-  ‘  movable),  the  verger  gives  a  signal  to  the  organist  and  the  bride  and  groom  walk  down  the  aisle  followed  by  their  parents  ;  and  those  who  have  signed  the  register.  The  bride’s  mother  walks  down  the  aisle  on  the  left  arm  of  the  bridegroom’s’  father  and  the  bridegroom’s  mother  walks  down  on  the  left,  arm  of  the  bride’s  father  (or  whoever  has  given  the  bride  away).  Guests  wait  until  the  wedding  procession  has  passed  them  before  leaving  to  go  on  to  the  reception.

The  bride’s  parents  stand  first  in  the  receiving  line,  followed  by  the  groom’s  parents  and  the  bride  and  groom.  Guests  line  up  outside  the  reception  room  and  give  their  names  to  the  major-domo  who  will  announce  them.  They  need  only  shake  hands  and  say  “How  do  you  do?”  to  the  parents,  adding  perhaps  a  word  about  how  lovely  the  bride  is  or  how  well  the  ceremony  went.  The  bride  introduces  to  her  husband  any  friends  that  he  may  not  already  know,  and  vice  versa.

The  important  parts  of  the  reception  are  the  cutting  of  the  cake  and  the  toast  to  the  bride  and  groom.  There  should  never  be  any  long  speeches.  When  all  the  guests  have  been  received,  the  major-domo  requests  silence  and  the  bride  cuts  the  .cake,  with  her  husband’s  hand  upon  hers.

The  toast  to  the  bride  and  groom  is  usually  proposed  by  a  relative  or  friend  of  the  bride.  He  may  say,  “My  Lords  (if  any  are  present),  ladies’and  gentlemen,  I  have  pleasure  in  proposing  the  toast  to  the  bride  and  bridegroom.”  He  should  not  make  a  speech  full  of  jokes  or  silly  references  to  mar­riage.  It  should  be  short  and  dignified.  The  bridegroom  replies  with  a  few  words  of  thanks.  He  may  or  may  not  then  propose  the  health  of  the  bridesmaids.  The  best  man  replies  with  a  few  words  of  thanks.  If  a  meal  is  provided,  the  toasts  will  come  at  the  end  of  it.

After  the  toasts  the  bride  and  groom  may  move  around  the  room  talking  to  their  friends  until  it  is  time  for  them  to  go  and  change.  When  they  are  ready  to  leave,  guests  gather  to  see  them  off.

Wedding  Presents  can  be  anything,  according  to  your  pocket  and  your  friendship  with  the  bride  or  groom.  Such  presents  are  usually  fairly  substantial  compared  with  most  other  presents,  and  should  preferably  be  things  useful  for  a  future  home.  Some  brides  have  lists  at  a  large  store  near  their  homes.  It  is  always  wise  to  ask  if  there  is  one,  as  this  eliminates  your  sending  something  the  couple  may  have  already.  The  list  should  contain  items  of  all  prices  and  when  one  is  bought  it  is  crossed  off.  A  wedding  is  one  of  the  few  occasions  when  money  can  be  given,  usually  as  a  cheque.  Presents  are  sent  after  the  invitations  have,  been  received,  usually  to  the  bride’s  home.  You  address  the  card  to  both  the  bride  and  bridegroom.

(Etiquette  by  Martine  Legge)

« ||| »

Comments are closed.