The History of England

from Celts through 20th century


Category: 17th century

Elizabeth’s  “cousin  of Scotland”  was  ugly,  awkward,  and  shuffling  both  in  mind  and  person.  His  figure  presented  a  most  ridiculous  appearance,  dressed  in  thick  padded  clothes,  as  a  safe­guard  against  being  stabbed  (of  which  he  lived  in  continual  fear),  of  a  grass-  green  colour  from  head  to  foot,  with  a  hunting-horn  dangling  at  his  side  instead  of  a  sword,  and  his  hat  and  feather  sticking  over  one  eye,  or  hanging  on  the  back  of  his  head.  He  used  to  loll  on  the  necks  of  his  favourite  courtiers,  and  kiss  and  pinch  their  cheeks;  and  the  greatest  favourite  he  ever  had  used  to  sign  himself  in  his  letters  to  his  royal  master,  His  Majesty’s  “dog  and  slave”.

His  Majesty  was  the  worst  rider  ever  seen,  and  thought  himself  the  best.  He  was  one  of  the  most  impertinent  talkers  ever  heard,  and  boasted  of  being  unanswerable  in  all  manner  of  argument.  He  wrote  some  of  the  most  wearisome  treatises  ever  read  —  among  others,  a  book  upon  witchcraft,  and  thought  himself  a  prodigy  of  authorship.  He  thought,  and  wrote,  and  said,  that  a  king  had  a  right  to  make  and  unmake  any  laws  he  pleased,  and  ought  to  be  accountable  to  nobody  on  earth.

He  came  to  the  English  throne  with  great  ease,  and  was  accepted  by  the  nation,  even  without  being  asked  to  give  any  pledge  that  he  would  govern  well.  He  took  a  month  to  come  from  Edinburgh  to London,  and,  by  way  of  exercising  his  new  power,  knighted  everybody  he  could  lay  hold  of.  He  made  two  hundred  knights  before  he  got  to  his  palace  in London,  and  seven  hundred  before  he  had  been  in  it  three  months.  He  also  shovelled  sixty-two  new  peers  into  the  House  of  Lords  —  and  there  were  many  Scotchmen  among  them.

His  prime  Minister  Cecil  was  the  enemy  of  Sir  Walter  Raleigh,  and  also  of  Sir  Walter’s  political  friend,  Lord  Cobham;  and  James’s  first  trouble  was  a  plot  originated  by  these  two,  and  entered  into  by  some  others,  with  the  old  object  of  seizing  the  King  and  keeping  him  in  imprisonment  until  he  should  change  his  ministers.

There  were  Catholic  priests  in  the  plot,  and  there  were  Puritan  noblemen  too.  Though  the  Catholics  and  Puritans  were  strongly  opposed  to  each  other,  they  united  at  this  time  against  the  King,  because  they  knew  that  he  had  a  design  against  both,  after  pretending  to  be  friendly  to  each.  This  design  was  to  have  only  one  high  and  convenient  form  of  the  Protestant  religion,  which  everybody  should  be  bound  to  belong  to,  whether  they  liked  it  or  not.  This  plot  was  mixed  up  with  another,  which  may  or  may  not  have  had  some  reference  to  placing  on  the  throne,  at  some  time,  the  Lady  Arabella  Stuart,  the  daughter  of  the  younger  brother  of  the  King’s  father,  who,  however,  was  quite  innocent  of  any  part  in  the  scheme.  Sir  Walter  Raleigh  was  accused  on  the  confession  of  Lord  Cobham,  a  miserable  creature,  who  could  not  be  relied  upon.  The  trial  of  Sir  Walter  Raleigh  lasted  from  eight  in  the  morning  until  nearly  midnight.  He  defended  himself  with  eloquence  and  spirit  against  all  accusations,  but  was  found  guilty,  nevertheless,  and  sentenced  to  death.  Execution  was  deferred,  and  he  was  taken  to  the  Tower.

Soon  it  was  comfortably  settled  that  there  was  to  be  only  one  form  of  religion,  and  that  all  men  were  to  think  exactly  alike.  But,  although  this  arrangement  was  supported  by  much  fining  and  imprisonment,  it  was  not  quite  successful.

Having  uncommonly  high  opinion  of  himself  as  a  king,  James  had  a  very  low  opinion  of  Parliament  as  a  power  that  wanted  to  control  him.  He  called  his  first  Parliament  after  he  had  been  king  a  year,  and  told  them  that  he  commanded  them  “as  an  absolute  king.”  The  Parliament  thought  those  strong  words,  and  saw  the  necessity  of  upholding  their  authority.

James  I  had  three  children:  Prince  Henry,  Prince  Charles,  and  the  Princess  Elizabeth.  It  would  have  been  well  for  one  of  these  if  he  had  learned  a  little  wisdom  concerning  Parliaments  from  his  father’s  obstinacy.

*  *  *

This  Parliament  revived  and  strengthened  the  severe  laws  against  the  Catholics.  And  this  angered  a  Catholic  gentleman,  Robert  Catesby  by  name,  so  much,  that  he  formed  a  scheme  known  as  the  Gunpowder  Plot.

His  object  was  to  blow  up  the  King,  lords,  and  commons  at  the  next  opening  of  Parliament.  The  first  person  to  whom  he  confided  this  horrible  idea  was  Thomas  Winter,  who  had  served  in  the  army  abroad,  and  had  been  secretly  employed  in  Catholic  projects.  Winter  went  over  to  the Netherlands,  and  at  Ostend  he  met  Guido  —  or  Guy  —  Fawkes,  whom  he  had  known  when  they  were  both  soldiers  abroad.  Winter  told  Fawkes  about  Catesby’s  plan,  and  they  both  decided  to  join  the  plot,  and  came  back  to  England  together.  Here,  they  admitted  two  other  conspirators:  Thomas  Percy  and  John  Wright,  both  related  to  the  Earl  of  Northumberland.  All  these  met  together  in  a  solitary  house,  and  Catesby  told  the  rest  what  his  plan  was.

As  Percy  had  occasional  duties  to  perform  about  the  Court,  then  kept  at Whitehall,  there  would  be  nothing  suspicious  in  his  living  at Westminster.  So,  having  found  a  house  to  let,  the  back  of  which  joined  the  Parliament  House,  he  hired  it  for  the  purpose  of  undermining  the  wall.  Having  got  possession  of  this  house,  the  conspirators  hired  another  one,  which  they  used  as  a  storehouse  for  gunpowder  that  was  to  be  gradually  carried  at  night  to  the  house  at Westminster.

It  was  a  dark  wintry  December  night,  when  the  conspirators  met  in  the  house  at Westminster,  and  began  to  dig.  The  wall  was  very  thick,  and  they  had  to  dig  by  night  and  by  day,  and  Fawkes  stood  sentinel  all  the  time.  And  if  any  man’s  heart  seemed  to  fail  him  at  all,  Fawkes  said,  “Gentlemen,  we  have  a  lot  of  powder  here,  and  there  is  no  fear  of  our  being  taken  alive,  even  if  discovered.”  The  same  Fawkes  soon  learned  that  the  King  had  prorogued  the  Parliament  again,  from  the  seventh  of  February,  the  day  first  fixed  upon,  until  the  third  of  October.  When  the  conspirators  knew  this,  they  agreed  to  separate  until  after  the  Christmas  holidays,  and  the  house  in  Westminster  was  shut  up  again.

It  was  the  beginning  of  February,  1605,  when  Catesby  met  his  fellow-conspirators  again  at  this  Westminster  house.  He  had  now  admitted  three  more  —  John  Grant,  Robert  Winter,  eldest  brother  of  Thomas,  and  Catesby’s  own  servant,  Thomas  Bates,  who,  Catesby  thought,  had  had  some  suspicion  of  what  his  master  was  doing.  And  now,  they  all  began  to  dig  again,  and  they  dug  and  dug  by  night  and  by  day.

They  found  it  dismal  work  alone  there,  underground,  with  such  a  fearful  secret  on  their  minds,  and  so  many  murders  before  them.  They  were  filled  with  wild  fancies.  Sometimes,  they  thought  they  heard  a  great  bell  tolling,  deep  down  in  the  earth  under  the  Parliament  House;  sometimes,  they  thought  they  heard  low  voices  muttering  about  the  Gunpowder  Plot.  Once  in  the  morning,  they  really  did  hear  a  great  noise  over  their  heads.  They  stopped  and  looked  at  each  other,  wondering  what  had  happened,  when  Guy  Fawkes,  who  had  been  out  to  look,  came  in  and  told  them  that  it  was  only  a  dealer  in  coals  who  had  occupied  a  cellar  under  the  Parliament  House,  removing  his  stock  in  trade  to  some  other  place.  Upon  this,  the  conspirators,  who  with  all  their  digging  and  digging  had  not  yet  dug  through  the  tremendously  thick  wall,  changed  their  plan.  They  hired  that  cellar,  which  was  directly  under  the  House  of  Lords,  put  thirty-six  barrels  of  gunpowder  in  it,  and  covered  them  over  with  fagots  and  coals.  Then  they  all  dispersed  again  till  September,  when  the  following  new  conspirators  were  admitted,  Sir  Edward  Baynham,  Sir  Everard  Digby,  Ambrose  Rookwood  and  Francis  Tresham  being  among  them.  Most  of  these  were  rich,  and  were  to  assist  the  plot,  some  with  money  and  some  with  horses  on  which  the  conspirators  were  to  ride  through  the  country  and  rouse  the  Catholics  after  the  Parliament  should  be  blown  into  air.

Parliament  was  again  prorogued  from  the  third  of  October  to  the  fifth  of  November.  Thomas  Winter  said  he  would  go  up  into  the  House  of  Lords  on  the  day  of  the  prorogation,  and  see  how  matters  looked.  Nothing  could  be  better.  The  unconscious  Commissioners  were  walking  about  and  talking  to  one  another,  just  over  the  thirty-six  barrels  of  gunpowder.  He  came  back  and  told  the  rest  so,  and  they  went  on  with  their  preparations.  They  hired  a  ship,  and  kept  it  ready  in  the  Thames,  in  which  Fawkes  was  to  sail  for  Flanders  after  firing  with  a  slow  match  the  fagots  that  ware  to  explode  the  powder.  A  number  of  Catholic  gentlemen  not  in  the  secret  were  invited,  on  pretence  of  a  hunting  party,  to  meet  Sir  Everard  Digby  at  Dunchurch  on  the  fatal  day,  that  they  might  be  ready  to  act  together.  Everything  seemed  to  be  ready.

But,  now,  the  great  danger  which  had  been  all  along  at  the  bottom  of  this  plot,  began  to  show  itself.  As  the  fifth  of  November  drew  near,  most  of  the  conspirators,  remembering  that  they  had  friends  and  relations  who  would  be  in  the  House  of  Lords  that  day,  felt  a  wish  to  warn  them  to  keep  away.  They  were  not  much  comforted  by  Catesby’s  declaring  that  in  such  a  cause  he  would  blow  up  his  own  son.

Lord  Monteagle,  Tresham’s  brother-in-law,  was  certain  to  be  in  the  house.  So  Tresham  wrote  a  mysterious  letter  to  his  relative,  urging  him  to  keep  away  from  the  opening  of  Parliament.  It  contained  the  words:  “the  Parliament  should  receive  a  terrible  blow”.

Lord  Monteagle  showed  the  letter  to  the  King  and  his  ministers,  and  it  was  decided  to  let  the  conspirators  alone,  until  the  very  day  before  the  opening  of  Parliament.

*  *  *

In  the  afternoon  of  the  fourth  of  November  GUY  Fawkes  was  keeping  watch  in  the  cellar  as  usual.  At  about  two  o’clock  the  Lord  Chamberlain  and  Lord  Monteagle  threw  open  the  door  and  looked  in.  “Who  are  you,  friend  ?”  said  they.  “I  am  Mr.  Percy’s  servant,”  said  Fawkes,  “and  I  am  looking  after  his  store  of  fuel  here.”  The  lords  looked  at  each  other,  shut  the  door,  and  went  away.  Fawkes  was  left  alone.

After  midnight  he  slowly  opened  the  door,  and  came  out  to  look  about  him.  He  was  instantly  seized  by  a  party  of  soldiers.  He  had  a  watch  upon  him,  some  touchwood,  and  some  slow  matches,  so  his  intentions  were  absolutely  clear.

They  took  him  to  the  King’s  bedroom  first  of  all,  and  there  the  King  asked  him  how  he  could  have  the  heart  to  intend  to  destroy  so  many  innocent  people?  “Desperate  diseases  need  desperate  remedies,”  he  answered  boldly.

Next  day  Fawkes  was  carried  to  the  Tower,  but  would  make  no  confession  even  under  the  torture.  Other  conspirators  were  less  heroic.  Tresham,  taken  and  put  in  the  Tower  too,  made  all  the  necessary  confessions.  Soon  all  the  conspirators  were  either  arrested  or  killed.

The  trial  of  Guy  Fawkes,  and  such  of  the  other  conspirators  as  were  left  alive  was  held  on  the  fifteenth  of  January.  They  were  all  found  guilty,  all  hanged,  drawn,  and  quartered.  A  Jesuit  priest,  named  Henry  Garnet  was  said  to  assist  the  conspirators.  He  was  arrested,  found  guilty  and  executed  (the  Catholic  Church  made  a  saint  of  him).  The  result  of  the  Gunpowder  plot  was,  that  the  Catholics  were  unjustly  put  under  more  severe  laws  than  before.

*  *  *

The  King  hated  his  Parliament.  But  he  could  not  get  money  without  the  Parliament,  so  James  I  had  to  order  it  to  meet.  When  the  Parliament,  in  return,  asked  him  to  redress  some  public  wrongs,  he  flew  into  a  rage.  The  King  was  outraged  even  more,  when  the  Parliament  expressed  their  will  to  make  the  laws,  while  the  King  considered  it  to  be  his  priviledge.  But  as  James  I  could  not  do  without  the  Parliament,  their  disputes  and  quarrels  were  going  on.

The  King  indulged  himself  in  hunting  and  drinking.  His  greatest  favourite  was  Sir  Philip  Herbert,  whom  he  soon  made  Earl  of  Montgomery.  Another  favourite,  Robert  Carr,  was  made  Viscount  Rochester,  and  afterwards,  Earl  of  Somerset.  Then  the  King  was  charmed  by  George  Villiers,  who  came  to  Court  with  all  the  Paris  fashions  on  him,  and  could  dance  very  well.

While  the  King  was  promoting  his  favourites,  three  remarkable  deaths  took  place  in England.  The  first  was  that  of  Robert  Cecil,  Earl  of  Salisbury.  The  second  was  that  of  the  Lady  Arabella  Stuart,  who  alarmed  James  I  mightily,  by  marrying  William  Seymour,  a  descendant  of  King  Henry  the  Seventh,  who  might  strengthen  her  claim  to  the  throne.  At  first  she  was  separated  from  her  husband,  who  was  put  in  the  Tower.  Then  she  was  also  put  there,  and  soon  confined  in  the  Tower,  where  she  died  Chere  after  four  years  of  imprisontment.  The  last,  and  the  most  important  of  these  three  deaths,  was  that  of  Prince  Henry,  the  heir  to  the  throne,  in  the  nineteenth  year  of  his  age.  He  was  a  promising  young  prince,  and  very  popular.  On  the  occasion  of  the  preparations  for  the  marriage  of  his  sister  the  Princess  Elizabeth  with  a  foreign  prince,  he  came  from Richmond,  where  he  had  been  very  ill,  to  greet  his  new  brother-in-law,  at  the  palace  at Whitehall.  There  he  played  a  great  game  at  tennis,  in  his  shirt,  though  it  was  very  cold  weather,  and  was  seized  with  a  putrid  fever.

Then  Sir  Walter  Raleigh,  who  had  spent  twelve  long  years  in  the  Tower,  proposed  to  resume  his  sea  voyages,  and  to  go  to  South  America  in  search  of  gold.  The  King,  divided  between  his  wish  to  be  on  good  terms  with  the  Spaniards,  and  the  desire  to  get  the  gold,  did  not  know  what  to  do.  But,  in  the  end,  he  set  Sir  Walter  free,  and  Sir  Walter  fitted  out  an  expedition  at  his  own  cost.  On  the  twenty-eighth  of  March,  1617,  he  sailed  away.  The  expedition  failed  and  after  having  returned  to England,  Sir  Walter  was  once  again  imprisoned.

The  King  was  disappointed  in  not  getting  any  gold.  Soon  it  was  declared  that  Sir  Walter  Raleigh  must  die  under  his  former  sentence,  now  fifteen  years  old.  On  the  twenty-ninth  of  October,  1618,  at  eight  o’clock,  after  a  cheerful  breakfast,  and  a  pipe,  and  a  cup  of  good  wine,  he  was  taken  to  Old  Palace  Yard  in  Westminster,  where  the  scaffold  was  set  up,  and  where  so  many  people  gathered  to  see  him  die,  that  it  was  a  matter  of  some  difficulty  to  get  him  through  the  crowd.  When  he  was  bent  down  ready  for  death,  he  said  to  the  executioner,  finding  that  he  hesitated,  “What  dost  thou  fear?  Strike,  man!”  So,  the  axe  came  down  and  struck  his  head  off,  in  the  sixty-  sixth  year  of  his  age.

The  new  favourite  got  on  fast.  He  was  made  a  viscount,  he  was  made  Duke  of  Buckingham,  he  was  made  a  marquis,  he  was  made  Master  of  the  Horse,  he  was  made  Lord  High  Admiral.

He  had  the  whole  kingdom  at  his  disposal,  and  his  mother  sold  all  the  profits  and  honours  of  the  State,  as  if  she  had  kept  a  shop.  He  blazed  all  over  with  precious  stones.  Yet  that  gentleman  called  himself  his  Majesty’s  dog  and  slave,  which  might  please  the  King.

*  *  *

James  I  was  driven  between  the  general  dislike  of  the  Catholic  religion  at  home,  and  his  desire  to  flatter  it  abroad,  as  his  only  means  of  getting  a  rich  princess  for  his  son’s  wife.  The  King  wanted  Prince  Charles  —  who  became  Prince  of  Wales  after  his  brother’s  death  —  to  marry  the  Spanish  King’s  daughter.  But  the  young  Prince  fell  in  love  with  Henrietta  Maria,  the  French  King’s  sister.  Henrietta  Maria  was  to  become  the  Prince’s  wife,  and  was  to  bring  him  a  fortune  of  eight  hundred  thousand  crowns.

James’s  eyes  were  getting  red  with  eagerly  looking  for  the  money,  when  the  end  of  the  life  came  upon  him.  After  a  fortnight’s  illness,  on  Sunday  the  twenty-seventh  of  March,  1625,  he  died.  He  had  reigned  twenty-two  years,  and  was  fifty-nine  years  old.

« ||| » Tagged as:

Comments are closed.