The History of England

from Celts through 20th century


Category: Sport

The  extract  below  is  taken  from  Alan  Sillitoe’s  story  The  Magic  Box,  from  the  collection  of  short  stories  which  came  out  in  1963  under  the  title  The  Ragman’s  Daughter.  The  story  is  set  in  post-war  Nottingham  and  concerns  a  young  married  couple  from  the  working  class.  With  great  warmth  and  understanding  the  author  tells  of  the  discord  between  the  two  young  people  brought  about  by  their  inability  to  share  their  grief  after  the  tragic  death  of  their  little  son  and  describes  how  eventually  they  manage  to  find  each  other  again.

The  chosen  extract  casts  some  light  on  the  gambling  competition,  the  Football  Pools,  in  which  money  prizes  are  offered  for  forecasting  correctly  the  results  of  League  football  matches  in  Great  Britain.

…  Bad  luck  and  good  luck:  it’s  like  a  swing  on  a  kids’  playground,  always  one  thing  or  the  other.  We’ve  had  more  than  our  share  of  the  bad  though,  by  bloody  Christ  we  have,  too  much  to  think  about,  and  the  last  bit  of  good  luck  was  almost  more  trouble  than  it  was  worth.  He  thought  back  on  it,  how  a  year  ago,  at  the  start  of  the  football  season,  a  cheque  had  come  one  morning  for  two  hundred  and  fifty  quid,  and  a  few  hours  later  his  mug  (and  Nan’s)  was  grinning  all  over  the  front  of  the  newspapers.  She  enjoyed  it  so  much  that  it  certainly  didn’t  occur  to  him  to  remind  her  of  all  the  times  she  had  threatened  to  burn  the  daft  football  coupons  on  which  he  had  wasted  so  much  time  and  money.  No,  they  got  in  a  dozen  quarts  of  beer  and  a  platter  of  black  puddings,  and  hand­ed  manna  around  to  anyone  with  the  grace  or  avarice  to  drop  in.  The  man  from  the  Post  had  asked:  “What  are  you  going  to  do  with  the  money?”  Fred  was  surprised  at  so  much  bother  when  all  he  felt  was  disappointment  at  not  hitting  the  treble  chance  £nd  raking  in  a  hundred  thousand.  Two  hundred  and  fifty  nicker  seemed  so  little  that  before  Nan  could  spin  some  tale  or  intent  to  the  reporter  Fred  butted  in:  “Oh,  I  expect  we’ll  just  split  it  and  use  it  as  pocket-money.”  Which  was  duly  noted  in  heavy  type  for  the  day’s  editions  (POOLS  WIN:  POCKET-MONEY  FOR  NOTTINGHAM  COUPLE)  so  prominently  displayed  that  though  Nan  had  the  spirit  left  to  tell  Fred  he  should  have  kept  his  trap  shut  she  hadn’t  the  nerve  to  make  him  do  anything  else  with  the  money  but  what  he’d  said  he  would  for  fear  of  being  known  to  defy  the  bold  public  print  of  a  newspaper  that,  as  far  as  Nan  knew,  everyone  had  read.

To  spend  a  hundred  quid  in  one  fell  bout  of  shopping  de­manded  bravery,  and  Fred  was  the  sort  in  which,  if  bravery  existed,  it  was  anything  but  spontaneous.  Still,  he  had  seen  things  worth  buying  which,  so  far,  was  more  than  could’  be  said  for Nan.  Walking  around  town  Fred  had  come  across  an  all-wave  ex-army  wireless  receiver  staring  him  out  from  behind  plate  glass.

He  walked  through  the  main  gate,  towards  the  radio  shop  in  the  middle  thoroughfare  of  the  driving  city,  his  football  winnings  took  on  value  at  last,  a  lumpsum  of  over  a  hundred  pounds  to  be  handed  in  for.a.high-class  radio  set  that  would’  put  him  in  touch  with  the  short-wave  world,  give  something,  to  do  and  maybe  stop  him  being  such  a  bastard  to  Nan.  If’  he  ordered  it  now  the  shop  van  would  deliver  it  tomorrow.  And  after  the  dinner-hour  he’d  go  back  to  work,  otherwise,  with  it  being  Friday,  he  would  get  no  wages.

(Magic  Box  by  Alan  Sillitoe)

« ||| »

Comments are closed.