The History of England

from Celts through 20th century


Category: Theatre

The  discovery  of  a  medicinal  spring  in  the  grounds  of  a  Mr  Sadler  in  the  year  1683—84  led  to  the  establishment  of  a  popular  pleasure-garden  there,  which  became  known  as  Sadler’s  Wells.  Entertainments  of  a  varied  nature  were  given,  and  Sadler,  in  part­nership  with  a  dancing-master  named  Forcer,  erected  a  wooden  “Music  House”  with  a  platform  to  serve  as  a  stage.  Saddler’s  Wells  then  stood  in  open  country,  and  though  it  seems  to  have  been  a  well-  conducted  place  as  a  rule,  a  murder  was  commited  there  in  1712,  when  a  naval  lietenant  was  killed  by  a  lawyer  “near  the  organ  loft”.

In  1855  the  Rural  Calender  refers  to  it  saying:  “This  theatre  —  for  such  it  now  is  —  is  now  so  well  regulated,  under  the  present  manager,  that  a  better  company  is  not  anywhere  to  be  met  with.”

In  1765  the  old  wooden  building  was  demolished  and  a  stone  theatre  was  raised,  the  whole  thing  being  completed  in  seven  weeks.

In  1801  a  small  boy  named  Master  Carey  appeared  at  the  theatre.  He  afterwards  became  the  great  Edmund  Kean.

In  1804  a  large  tank  was  installed  on  the  stage  filled  with  water  and  Sadler’s  Wells  became  the  home  of  Aquatic  Drama.  The  first  of  these  was  the  siege  of Gibraltar,  complete  with  naval  Bombard­ment.  The  vogue  for  these  spectacles  continued  for  some  years,  during  which  time  the  house  was  known  as  the  Aquatic  Theatre.


In  1807  a  false  alarm  of  fire  caused  a  panic  in  the  theatre;  twenty-three  people  were  killed  and  many  injured-.

In  1893  it  became  a  music-hall  and  later  it  was  used  as  a  cinema.  A  project  to  reopen  it  in  1921  came  to  nothing.  A  new  theatre  rose  on  the  site  in  1931.  The  ballet  company  from  the  Old  Vic,  under  Ni­nette  de  Valois,  moved  to  North  London  to  become  the  Sadler’s  Wells  (and  later  the  Royal  Covent  Garden)  Ballet  company,  sharing  the  theatre  with  the  Sadler’s  Wells  Opera  company.

After  the  departure  of  the  ballet  company  to  Covent  Garden  the  opera  company  carried  on  alone,  though  the  theatre  was  sometimes  used  for  visiting  companies.  The Moscow Art Theatre  was  there  in  1958.  When  the  new  theatre  buildings  on  the  South  Bank  are  completed,  the  Opera  company  will  move  to  a  new  home  there,  and  it  is  not  known  yet  what  will  become  of  Sadler’s  W’ells,

« ||| »

Comments are closed.