The History of England

from Celts through 20th century


Category: Cinema + TV/Radio

1946  was  suitably  climaxed  by  David  Lean’s    memorable  Great  Expectations,  easily  the  best  British  film  of  the  year  and  possibly  one  of  the  best  films  ever  made  anywhere.  The  same  director’s  Brief  Encounter  had  made  him  a  director  of  world  repute,  and  Great  Expec­tations  placed  him  immediately  among  that  select  group  of  great  contemporary  directors,  a  group  which  included  Lubitsch,  Carne,  Hitchcock,  Ford,  Lang,  Capra,  Dreyer,  Wyler  and  Reed.  This  great  Dickens  novel  had  been  filmed  before,  by  Universal,  in  Holly­wood  some  ten  years  previously,  but  the  British  version  was  far  superior  in  direction,  acting  and  —  most  important  of  all  —  at­mosphere.

Here  were  all  the  beloved  Dickensian  characters,  brought  to  life  exactly  as  we  had  pictured  them.  In  the  whole  gallery  Lean  did  not  give  any  disappointments,  the  only  possible  exception  being  Bernard  Miles,  who,  excellent  as  he  was  as  Joe  Gargery,  did  not  have  the  physical  necessity  for  conjuring  up  the  historic  picture  of  the  big  bluff,  good-natured  and  guileless  blacksmith.  The  young  Pip  of  Anthony  Wager  and  the  grown-up  Pip  of  John  Mills,  the  young  Estella  of  Jean  Simmons  and  the  grown-up  Estella  of  Valerie  Hob­son,  the  Miss  Havisham  of  Martita  Hunt  and  the  Herbert  Pocket  of  Alec  Guinness,  the  J  aggers  of  Francis  L.  Sullivan  and,  above  all,  the  Magwitch  of  Finlay  Currie  —  these  were  shrewdly-drawn  and  endearing  portraits  of  the  characters  we  knew  and  loved;  with  never  a  false  note,  the  film  achieved  distinction  as  a  production  of  taste  and  beauty.

The  quality  of  Great  Expectations  was  set  by  the  opening  sequence,  with  young  Pip  running  along  the  marshes  in  the  twilight  to  place  wild  flowers  on  the  grave  of  his  parents.  The  atmosphere  was  per­fectly  established  by  the  long  shots  of  the  lonely  boy,  the  photogra­phy  had  the  quality  of  evening  mystery,  and  the  sudden  meeting  with  the  escaped  convict  Magwitch  in  the  churchyard  came  upon  us  with  a  sudden  shock,  a  nicely  timed  piece  of  surprise  cutting.  And  so  to  young  Pip’s  meeting  with  the  proud  and  haughty  Estella  and  the  eccentric  Miss  Ilavisham,  the  unexpected  legacy,  the  trip  to London,  the  jolly  apartment  in Lincoln’s  Inn  with  Herbert  Pocket,  the  final  tragedy  of  Magwitcli’s  capture  and  death.  The  film  faith­fully  transcribed  every  one  of  Dickens’  beloved  scenes,  almost  every  character  was  included  (a  notable  Exception  being  Trabb’s  boy),  but  there  was  the  Wemmick  of  Ivor  Barnard,  the  Aged  Parent  of  О.  B.  Clarence  and  the  Mrs  Joe  of  Freda  Jackson  to  compensate  us.  [...]

David  Lean’s  direction,  Guy  Green’s  photography  and  the  art  direction  of  John  Bryan  were  on  the  same  level  of  inspiration.  If  1946  could  be  said  to  have  been  the  film  year  of  any  single  person  then  it  was  certainly  David  Lean’s;  it  opened  with  Brief  Encounter,  a  film  acclaimed  wherever  it  was  shown,  and  it  ended  with  Great  Expectations,  a  triumph  for  British  filmmaking  and  a  criterion  on  which  all  judgement  on  the  products  of  our  rapidly  improving  industry  must  in  future  be  based.

(From  The  British  Film  Yearbook,  1947—48)

« ||| »

Comments are closed.