The History of England

from Celts through 20th century

The Domesday Book

Category: 11th century

The  Anglo-Saxon  Chronicle  says:  “In  1086  William  the  Conqueror  sent  his  men  all  over  England,  into  every  shire  to  find  out  what  property  every  inhabitant  of  all  England  possessed  in  land,  or  in  cattle  and  how  much  money  this  was  worth  …  and  then  all  these  writings  were  brought  to  him.”  That  was  the  first  registration  in England.

Before  the  arrival  of  the  royal  officials  a  special  commis­sion  prepared  the  necessary  information  in  each  shire.  The  commission  consisted  of  the  sheriff,  the  lord  of  the  estate,  the  priest,  the  hundred-elder  and  six  peasants.  They  would  measure  the  land,  write  down  how  much  plough-land  there  was  and  how  much  meadow,  pasture,  and  woodland.  They  would  visit  everyone’s  house  and  find  out  how  many  oxen  were  kept.  They  would  have  to  know  the  number  of  mills  and  ploughs  in  the  village  and  how  many  fishponds  there  were.  Then  the  royal  officials  would  arrive  with  a  number  of  warriors.  One  of  the  officials  knew  both  the  English  and  the  Latin  language,  so  that  he  could  act  as  interpreter.  The  villagers  would  give  their  answers  in  English  but  the  offi­cial  would  have  to  write  them  down  in  Latin.  After  the  members  of  the  commission  had  taken  a  solemn  oath  to  tell  “the  whole  truth  and  nothing  but  the  truth”  the  royal  official  began  to  ask  questions.  The  interpreter  repeated  his  questions  in  English.  Another  official  with  a  pen  in  his  hand  and  an  ink-horn  hanging  from  his  waist-belt  stood  by  to  write  down  the  answer.  As  each  question  was  answered  and  interpreted  into  Latin  the  official  wrote  it  down  on  a  sheet  of  parchment.

This  went  on  perhaps  all  day.  There  were  the  same  ques­tions  in  each  village.  The  name  of  the  owner  of  the  village  was  written  down,  and  what  the  villagers  possessed,  and  what  it  was  all  worth,  and  what  they  should  pay  to  the  king.  The  Anglo-Saxons  were  afraid  of  the  registration  and  hated  it.  The  villagers  used  to  say  that  nothing  could  be  concealed  from  the  king’s  officials  just  as  you  would  not  conceal  anything  from  God  on  doomsday.  The  villagers  were  threat­ened  to  be  punished  on  doomsday  in  case  they  did  not  tell  the  w’hole  truth.  That  is  why  probably  the  book  in  which  all  these  accounts  were  written  was  called  by  the  people  of  England  the  Domesday  Book.

All  the  kings’  vassals  wrere  registered  in  the  Domesday  Book  and  William  I  could  now  see  to  it  that  they  all  per­formed  their  military  service.  William  I  knew  the  exact  value  of  their  estates  and  he  demanded  that  when  he  called  upon  them  they  should  bring  a  certain  number  of  their  re­tainers  in  proportion  to  the  value  of  their  estates.As  the  names  of  all  the  new  owners  of  the  estates  were  written  down  in  the  official  state  document,  the  Domesday  Book,  the  Norman  lords  were  considered  now  the  lawful  owners  of  the  English  lands.  Thus  the  feudal  registration  of  1086  consolidated  the  position  of  the  conquerors.

The  two  volumes  of  the  Domesday  Book  now  kept  in  the  Public  Record  Office  in London.

Great  changes  were  brought  about  in  the  life  of  the  Anglo-Saxon  peasantry  as  a  result  of  the  registration  organ­ized  by  William  the  Conqueror.  Before  the  Conquest  many  peasants  were  serfs,  or  villeins,  as  they  were  called  in Eng­land.  The  villeins  were  “bound  to  the  soil  and  to  the  lord”.  They  belonged  to  the  feudal  estate,  or  to  the  manor,  as  it  was  called  in England.  They  were  not  allowed  to  leave  the  lord  of  the  manor.  However,  alongside  with  the  villeins  there  were  many  semi-bondsmen  whose  services  to  the  lord  of  the  manor  were  much  lighter  than  those  of  the  villeins.  There  were  also  many  peasants  who  cultivated  their  own  land  but  whose  freedom  was  slightly  curbed  because  they  could  be  tried  only  in  the  lord’s  court.  Now  all  those  semi-bond  peasants  were  registered  in  the  Domesday  Book  as  villeins.  Many  of  those  who  before  the  Conquest  had  been  tried  in  the  lord’s  court  and  owed  some  minor  services  were  also  registered  as  unfree  peasants.  To  cite  just  one  example:  in  the  county  of  Sussex  10,400  peasant  families  were  reg­istered,  of  which  9,800  were  registered  as  unfree  families  and  only  600  as  free.

In  addition  to  everything  else,  the  peasants  had  to  pay  heavier  taxes.  Before  the  registration  William  the  Conqueror  collected  all  the  old  taxes  which  had  been  imposed  in  Eng­land  before  the  Conquest.  He  continued  to  collect  even  the  old  Danegeld,  a  tax  which  had  been  imposed  to  organize  re­sistance  to  the  raids  of  the  Danes.  As  a  result  of  the  regis­tration  the  Conqueror  had  the  exact  data  for  taxation  and  he  increased  the  old  taxes  considerably.  Moreover,  a  heavy  property  tax  was  imposed  on  the  population  of England.

Thus  the  Norman  Conquest  aggravated  feudal  exploita­tion  and  it  hastened  the  process  of  turning  the  free  peasants  into  serfs.  The  Norman  conquerors  became  not  only  the  owners  of  the  English  lands  but  also  the  masters  of  the  people  who  lived  on  it.

The  original  of  the  Domesday  Book  is  kept  now  in  the  Public  Record  Office  in London.  In  the  reign  of  the  Conquer­or  it  was  looked  upon  as  a  tax  book  for  it  gave  the  data  for  taxation.  But  its  actual  value  is  much  greater.  No  other  written  document  before  or  after  has  given  us  such  a  clear  picture  of  the  period.

« ||| »

Comments are closed.